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Teoría ➦ Historia de la armónica. Antecedentes

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Nacimiento de una armónica
Instantánea capturando el momento exacto del nacimiento de una armónica
Foto: Luciano Silva

La armónica, y en general todos los instrumentos de lengüeta libre en occidente, tienen orígenes muy antiguos pero no lo suficientemente documentados como para explicar con propiedad sus verdaderos inicios así como tampoco atribuir a nadie en concreto su invención con absoluta seguridad. Hay muchas teorías sobre un único pionero o inventor pero sin bases ni documentación suficientes.

Esto ha dado lugar a la circulación de muchos relatos, crónicas, mitos y leyendas que se dan por ciertas pero sin ningún fundamento, propagándose sistemáticamente y por inercia hasta la actualidad por toda clase de medios.

En el mundo occidental, bajo la forma en que hoy la conocemos, sólo se tiene certeza de su aparción en Austria, sur de Alemania, partes de la actual Chequia y zonas adyacentes, casi de forma simultánea, sobre la década de 1820, es posible que antes, desconociéndose totalmente al autor o autores de su invención y si tuvieron o no influencia oriental.

Existe además documentación suficiente sobre su posterior desarrollo hasta la actualidad. Por otro lado, en oriente han existido desde siempre instrumentos de lengüeta libre tradicionales antiquísimos que, aunque con el mismo principio de producción sonora, de aspecto bastante diferente.

El antecedente más lejano conocido en el que se hace uso de la lengüeta libre para producir música, es un antiguo instrumento chino, el "Sheng" o "Tshiang", fabricado a base de tubos de bambú, que alojan cada uno en su interior, su correspondiente lengüeta libre metálica, y del que existen muchas variantes e instrumentos paralelos similares en muchos otros países orientales como el "Sho" japonés y muchos otros ("khaen", "sumpoton", etc.) que darían para escribir una enciclopedia.

Sheng

Sheng

Los orígenes del Sheng (literalmente "voz sublime") se pierden en el tiempo. Ya se hace mención a lengüetas libres desde el IV y el III milenio a. C. en Extremo Oriente, entre ellos el "Naw", al parecer un antecesor, con cinco tubos de caña y lengüetas de bambú, agrupados circularmente y acoplados a una calabaza que hacía de cámara de resonancia, entre muchísimas otras variantes y evoluciones a lo largo de su historia.

Documentalmente, el Sheng es mencionado por primera vez en inscripciones en hueso datadas en el 1100 a. C., en la época del emperador Nyn-Kwya, y el ejemplar más antiguo conocido es el excavado en una tumba de un emperador del siglo V a. C. Su diseño permitía producir notas aspiradas y sopladas. Se conservan ejemplares de la época de la dinastía Han (206 a. C. - 220 d. C.). Tradicionalmente se usaba como acompañamiento en toda clase de acontecimientos en exteriores, festivales, folklore, música militar, funerales, bodas, rituales.

El Sheng fue también uno de los instrumentos principales en la ópera china kunqu. Entre infinidad de variaciones, inicialmente solían tener una única boquilla cilíndrica para aspirar y soplar, unida a un cuerpo hueco cilíndrico, semiesférico y cerrado hacia abajo, o bien totalmente esférico (se solían usar calabazas para ello), del que salían hacia arriba 17 tubos de bambú, conteniendo cada uno una lengüeta de cobre. En los modelos actuales se han aumentado los tubos hasta 37. El aspecto del Sheng actualmente es el de un instrumento aparentemente mucho más complicado y aparatoso que el de una armónica pero el principio es el mismo.

Se supone, y así se afirma en la mayoría de las versiones tradicionales sobre la historia de la armónica, que el Sheng llegó a Europa sobre el siglo XVIII (presuntamente a través de la corte del Zar de Rusia en San Petersburgo) donde la idea del principio de la lengüeta libre parece que terminó usándose en la creación de toda clase de instrumentos de utilizan este principio: el órgano de lengüetas, el acordeón, la concertina, el bandoneón, la armónica, etc. con multitud de variantes y denominaciones a lo largo del tiempo.

Pero es también perfectamente posible, ya que no hay nada confirmado documentalmente, de que la armónica fuese inventada y desarrollada de manera totalmente independiente y paralela en Europa, sin influencia alguna de los instrumentos orientales, aunque se tuviese conocimiento de ellos con anterioridad o posterioridad (se hablan de casos de shengs traídos desde China hasta Italia por el propio Marco Polo sobre 1295 en uno de sus viajes, así como por monjes franciscanos sobre la década de 1770, como por ejemplo el jesuíta Jean Joseph Marie Amiot, sobre 1796).


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Fuentes: elaboración propia (todoarmonica.org),
extractos de artículos de Pat Missin traducidos al español con permiso expreso del autor,
Hohner Musikinstrumente GmbH & Co. KG, C.A. Seydel Söhne, Suzuki Musical Inst. Mfg. Co., Ltd., Hering Harmônicas,
Shanghai Guo Guang Harmonica Factory Co.,Ltd., Swan Musical Instrument Co., Ltd., Weissenberg, F. J. Dávila Dorta www.ea8ex.com. Última actualización: octubre de 2014.

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